Hace diez años, comencé mi viaje como estudiante de biología. Estaba convencido de que haría grandes contribuciones al campo de la investigación del cáncer (¡no hay falta de confianza aquí!). Todo eso cambió cuando supe que la biología tenía mucho más que ofrecer: fisiología, taxonomía, ecología, biología del comportamiento y, finalmente, microbiología. Recuerdo que abrí la octava edición de Campbell Biology y encontré la famosa imagen de un hongo carnívoro atrapando un nematodo (un pequeño gusano) con un anillo de hifas. Fue amor a primera vista. Tomé todos los cursos de microbiología que pude y finalmente encontré mi camino hacia la inmunología y las interacciones huésped-patógeno. No entiendo cómo las personas pasan sus vidas sin obsesionarse con los microbios y los antibióticos.

Nematodo bajo microscopía óptica. Crédito: jxfzsy.

Las bacterias están por todas partes. Las infecciones son causadas por bacterias que invaden el cuerpo desde el exterior a través de alimentos o agua contaminados, a través del aire o a través de una herida contaminada. Sin embargo, no todas las bacterias son “malas”. El cuerpo está colonizado por bacterias “buenas” que tienen funciones importantes en la digestión y para mantenernos sanos al vencer a las bacterias malas. Tenga en cuenta que las bacterias hacen lo que es mejor para sí mismas. Algunas de las bacterias “buenas” causan enfermedades en determinadas circunstancias, por ejemplo, si el sistema inmunológico se ve comprometido durante la quimioterapia o la radiación.

El sistema inmunológico consta de varios tipos de células especializadas que, juntas, defienden y protegen al cuerpo de las bacterias invasoras y otros microorganismos y células rebeldes. La primera línea de defensa está formada por fagocitos, células que engullen y comen (fagocitan) microorganismos, células muertas o moribundas e incluso células cancerosas. Algunas bacterias sobreviven a la ingestión y viven dentro de los fagocitos, provocando infecciones crónicas que pueden ser muy difíciles de curar, como la tuberculosis.

Micrografía electrónica de barrido de una célula inmunitaria que fagocita la bacteria del ántrax (naranja). Crédito: Volker Brinkmann, PLoS Pathogens 1 (3), DOI: 10.1371.

En los últimos años, he estado estudiando las interacciones entre las bacterias intracelulares y los fagocitos en los que residen. Mi trabajo se ha centrado en las micobacterias, el tipo de bacteria que causa la tuberculosis y las infecciones por micobacterias no tuberculosas menos conocidas. Debido a que matar las bacterias que se esconden dentro de las células inmunitarias es difícil, comprender las interacciones entre las bacterias, las células inmunitarias y los antibióticos es importante para identificar nuevas estrategias de tratamiento. La resistencia a los antibióticos es un problema cada vez mayor en las infecciones por micobacterias, pero también con otras especies bacterianas. En la actualidad, existen cepas de infecciones comunes que pueden sobrevivir tanto a los antibióticos más utilizados como a los de respaldo. La idea de una “era posterior a los antibióticos” es aterradora y haría que la mayoría de los procedimientos hospitalarios fueran peligrosos o imposibles de realizar. Para superar este desafío, los científicos están buscando nuevos antibióticos, nuevos objetivos farmacológicos e incluso estrategias de tratamiento completamente nuevas.

El sistema inmunológico juega un papel muy importante en la capacidad de nuestro cuerpo para manejar las enfermedades. Necesitamos que nuestro sistema inmunológico esté perfectamente ajustado, sea completamente funcional pero no demasiado activo. En mi blog de aplicaciones LIFE, Immune LIFE, exploraremos cómo el sistema inmunológico se ve afectado por las elecciones de estilo de vida. Analizaremos qué le hace el estrés a nuestras células inmunes, si la comida realmente puede estimular el sistema inmunológico (y por qué un “refuerzo inmunológico” no es necesariamente algo bueno), cómo el ejercicio puede beneficiar al sistema inmunológico y mucho más.

Paralelamente, comenzaré (con suerte) un puesto de investigación postdoctoral y nuevos proyectos de investigación que me llevarán a la tierra de las enfermedades infecciosas y la salud pública. Espero aprender más sobre el desarrollo de la resistencia a los antibióticos en el contexto de la salud global. Al comenzar los próximos diez años de mi carrera, estoy agradecido y emocionado de poder unirme a LifeOmic como blogger invitado . Espero trabajar con enfoques personalizados para la salud en este blog y la salud pública en mi “trabajo diario”.

 

Créditos y recursos :

Foto principal: Células inmunes que rodean los folículos pilosos en la piel de ratón. Crédito: NIAID

Más información: Conoce a tus microbios, TED Talk de Jonathan Eisen